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Vial simple vs. Vacuna antigripal múltiple

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Las vacunas contra la gripe se suministran en viales de dosis única o multidosis.

Jupiterimages / Goodshoot / Getty Images

Cada año, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades hacen un esfuerzo nacional para aumentar las tasas de vacunación contra la influenza, una enfermedad respiratoria viral que mata a aproximadamente 6,000 estadounidenses y enferma a muchos más cada invierno. Se recomienda la inmunización contra la gripe para todas las personas mayores de 6 meses. Para satisfacer esta demanda anual, los fabricantes de vacunas deben comenzar la producción varios meses antes de cada temporada de gripe, que generalmente comienza alrededor de octubre en las latitudes del norte. Las vacunas contra la influenza se empaquetaron casi universalmente en viales de dosis múltiples hasta fines de la década de 1990, cuando las preocupaciones públicas sobre los conservantes forzaron un cambio en las prácticas de fabricación.

La necesidad de un conservante

Todas las vacunas, incluidas las diseñadas para protegerlo de la gripe, contienen agentes biológicos cuya vida útil es limitada. Desde la década de 1930, muchos productos de vacunas se han fabricado con timerosal, un conservante a base de mercurio que extiende la vida útil de la vacuna y reduce el riesgo de contaminación bacteriana o fúngica. La inclusión del timerosal en las vacunas permite a los fabricantes almacenar sus productos antes de la temporada de gripe, y facilita el uso de viales multidosis, lo que reduce los costos de producción y ahorra dinero para los consumidores, o sus compañías de seguros.

Preocupaciones de mercurio

El mercurio es un elemento metálico natural. Aunque el mercurio es de naturaleza generalizada, si se acumula en los tejidos puede causar daños irreversibles en el cerebro y los riñones. Los fetos en desarrollo y los niños en crecimiento son particularmente vulnerables a los efectos tóxicos del mercurio. Una preocupación aún no demostrada pero ampliamente difundida es que la exposición al mercurio juega un papel en el autismo. Los compuestos mercúricos son agentes antibacterianos y antifúngicos efectivos, por lo que se usaron ampliamente como conservantes hasta la década de 1970, cuando finalmente se establecieron los peligros de la exposición al mercurio. Sin embargo, no fue sino hasta 1991 que las pinturas a base de mercurio fueron prohibidas, y tomó otra década eliminar el timerosal de la mayoría de las vacunas. Las afirmaciones de los fabricantes de que no tenían otra alternativa al timerosal retrasaron su eliminación de las vacunas. Además, no había pruebas suficientes de que el timerosal causara algún daño, un tema que el Instituto de Medicina examinó repetidamente durante la primera década del siglo XXI.

Timerosal versus metilmercurio

Gran parte de los datos con respecto a la toxicidad del mercurio se deriva de investigaciones de metilmercurio, que es la forma más común de mercurio en la naturaleza y el culpable más común identificado en casos de envenenamiento por mercurio. La Agencia de Protección Ambiental, la Administración de Drogas y Alimentos y la Agencia de Sustancias Tóxicas y el Registro de Enfermedades han establecido límites diarios para el consumo de metilmercurio, y cada uno ha establecido pautas que incorporan márgenes significativos de seguridad. Según la FDA, el timerosal no se descompone en metilmercurio cuando se metaboliza en el cuerpo humano. Más bien, el timerosal se metaboliza a etilmercurio, y varios estudios sugieren que el etilmercurio puede no ser tan tóxico para los humanos como el metilmercurio. Por lo tanto, los límites de exposición establecidos para el metilmercurio pueden no aplicarse al etilmercurio. Sin embargo, no existen normas de seguridad para el etilmercurio a partir de 2013, y este es un tema que aún está abierto a debate.

Vacunas actuales contra la gripe

A finales de 2012, había más de una docena de formulaciones diferentes de vacuna contra la gripe disponibles. Muchas marcas, como Fluzone, Agriflu, Fluarix y Afluria, estaban disponibles como viales de dosis única sin timerosal. Otros, como Flulaval, solo estaban disponibles como viales multidosis y contenían timerosal para prolongar su vida útil y evitar la contaminación cuando se reutilizaban. La mayoría de los fabricantes que suministran vacunas de dosis única sin timerosal también fabrican viales multidosis que contienen timerosal. Fluzone y Afluria, por ejemplo, están disponibles en viales de dosis única y multidosis. Las preparaciones de dosis múltiples y dosis únicas de vacunas inyectables contra la gripe contienen virus de la gripe muertos, por lo que no puede contraer la gripe de una de estas vacunas. Las dosis están determinadas por la edad de la persona que recibe la vacuna. Con la excepción de su contenido de timerosal, las vacunas tomadas de viales multidosis son equivalentes a las que se encuentran en las vacunas de dosis única. Si tiene dudas sobre el timerosal o preguntas sobre qué tipo de vacuna es mejor para usted o un miembro de su familia, consulte a su médico.